Un nouvel océan serait en train de se former en Afrique

Science

Par Felix Gouty le

L’étude par satellite du déplacement des plaques tectoniques permet aujourd’hui aux géologues d’affirmer l’inévitable : un océan va se former au beau milieu de l’Afrique dans une dizaine de millions d’années.

L’Île Duiker, surnommée l’île aux phoques, sur la côte ouest de l’Afrique du Sud (Crédits : igormattio / Pixabay).

La région que beaucoup surnomment « l’Enfer de Dante » pour sa chaleur insoutenable et son aridité pourrait bien être le berceau d’un nouvel océan. Selon les informations de NBC News, l’analyse de mesures et clichés satellites effectuée par des géologues affirme que la région d’Afar, à l’est de l’Afrique, s’ouvrira pour donner place à une nouvelle étendue d’eau salée. Celle-ci devrait commencer à se former dans les 5 à 10 prochaines millions d’années. La naissance de cet océan, qui engloberait la Mer Rouge et le Golfe d’Aden, séparerait le continent africain en deux, selon un axe sud-sud-ouest. Cet événement géologique majeur n’a néanmoins rien de surprenant ou d’anodin. L’Afar est l’une des seules régions du monde où un rift – une faille géologique née de l’éloignement de deux plaques tectoniques – peut s’observer à la surface de la croûte terrestre. Cette fracture béante de 56 kilomètres de long s’est ouverte soudainement en 2005, rappelant l’intensité de l’activité géologique en cours en souterrain.

Deux pour le prix d’un : un nouvel océan et un nouveau continent ?

La zone est appelée jonction triple d’Afar, dépression d’Afar ou triangle d’Afar par les géologues. Elle incarne le point de jonction de trois plaques tectoniques : la plaque africaine nubien au nord-ouest, la plaque africaine somalienne au sud-ouest et la plaque arabique à l’est. Chacune s’éloigne les unes des autres depuis des millions d’années, à des vitesses différentes. La Mer Rouge en est notamment l’un des résultats visibles. La plaque arabique s’écarte de l’Afrique à raison de 2,54 centimètres par an tandis que les deux autres plaques s’éloignent l’une de l’autre d’environ 0,5 cm par an. Seule la nouvelle précision des mesures satellitaires de déplacement des plaques tectoniques permet désormais de l’affirmer : la déchirure géologique que ces deux dernières forment, le rift est-africain, va finir par former un océan au beau milieu du continent africain actuel. « Une partie de l’Afrique de l’Est finira par former son propre petit continent à part entière », explique Ken MacDonald, professeur émérite de l’université Santa Barbara de Californie et l’un des chercheurs porteurs de ses nouvelles estimations.

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Source: NBC News