La première carte de Titan confirme la présence d’un composé organique inconnu à sa surface

Espace

Par Felix Gouty le

Avant de l’explorer grâce à sa sonde Dragonfly entre 2026 et 2034, la NASA est parvenu à dessiner une carte complète de la surface de Titan, le satellite géant de Saturne. Ses chercheurs en ont appris davantage sur le cycle du méthane, qui y remplace l’eau, et sa géologie.

Le satellite de Saturne, Titan, pourrait renfermer des traces de vie.

« J’ai pris soin de commencer par une carte », avait un jour avoué J.R.R. Tolkien, le célèbre auteur du Seigneur des Anneaux. L’Agence aérospatiale américaine (NASA) semble vouloir suivre son exemple. En effet, avant de lancer la sonde Dragonfly, et la mission éponyme, sur Titan dès 2026, la NASA vient d’établir une carte complète du satellite de Saturne. Plus grand encore que la Lune, Titan est le plus grand d’une famille d’une vingtaine d’objets célestes gravitant en orbite autour de la planète géante. Il est aussi l’un des rares à comporter une atmosphère et la présence d’éléments liquides identifiées. D’épais nuages de méthane et de nitrogène évoluent dans son atmosphère rendant difficile n’importe quelle cartographie de sa surface, jusqu’à aujourd’hui. Des chercheurs du laboratoire de Jet Propulsion de la NASA sont parvenus à exploiter toutes les données radars relevées par la sonde Huygens de l’Agence spatiale européenne (ESA). Celle-ci a été envoyée sur Titan après avoir accompagnée la sonde de la NASA, Cassini, lors de son long voyage sur Saturne qui s’est conclu en 2017. Dans leur rapport publié dans la revue scientifique Nature Astronomy, ils ont dévoilé une carte globale de la géomorphologie dudit satellite (voir ci-dessous).

La première cartographie de Titan, un satellite de Saturne.
Crédits : NASA / JPL-Caltech / ASU.

Titan comporte ainsi des cratères d’astéroïdes mais aussi des lacs, des déserts de dune et surtout des plaines et des zones d’hummock, semblables à des plaines glaciaires. Sa géologie est hautement influencée par le cycle du méthane. Cet élément chimique, principalement gazeux sur Terre, existe sous forme liquide sur Titan et incarne le rôle qu’a l’eau sur notre planète. Lorsqu’il pleut sur Titan, les gouttes de méthane coulent dans des rivières et remplissent d’immenses lacs de méthane et d’éthane aux pôles. A son équateur, de vastes dunes et plaines le recouvrent. Les chercheurs pensent qu’elles sont composés d’éléments chimiques organiques encore non-identifiés – potentiellement de l’acrylonitrile, composé proche du cyanure. « La surface de Titan est l’une des plus diversifiées géologiquement de notre système solaire », a déclaré Rosaly Lopes, l’une des géologues à l’origine de la carte. « C’est un monde incroyable ! », a enfin souligné son collègue David Williams.

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