Une tempête planétaire va frapper Mars

Espace

Par Pierre le

Mars est parfois frappée par des tempêtes de sables planétaires qui recouvrent la totalité de la surface. La dernière en date a eu lieu en 2007 et la prochaine serait imminente ; elle mettrait même en péril le destin des robots de la NASA.

A gauche, Mars normale. A droite, Mars sous la tempête (images prises en 2001)
A gauche, Mars normale. A droite, Mars sous la tempête (images prises en 2001)

♫ Comme un ouragan ♫

Si les tempêtes localisées sur Mars sont très fréquentes, les tempêtes planétaires restent un petit événement pour les scientifiques. La prochaine pourrait arriver dans les prochaines semaines, selon la NASA. Ainsi, Mars se recouvrira dans son intégralité d’une pellicule sablonneuse.

Depuis 1977, cinq tempêtes ont été observées (1977, 1982, 1994, 2001, 2007) mais la NASA indique maintenant être à même de déterminer l’imminence de ce phénomène. Ces tempêtes sont causées par le rapprochement de Mars du Soleil. Pendant cet été martien, les tempêtes localisées ont tendance à fusionner, pour parfois recouvrir la totalité de la surface.

Seul sur Mars
Seul sur Mars

Un danger pour la NASA ?

Ces tempêtes représentent un sujet d’étude passionnant pour la NASA, mais également un danger. Si les vents se montrent beaucoup moins forts de ce qu’on peut voir dans le film Seul sur Mars, par exemple, la poussière dégagée peut obstruer les panneaux solaires des Rovers présents sur place. Aujourd’hui, il en reste deux : Opportunity et Curiosity.

D’ailleurs Opportunity était déjà présent sur le sol martien lors de la dernière tempête planétaire de 2007. Pour le garder en vie, la NASA l’avait tout simplement coupé son rovers, l’allumant seulement quelques minutes chaque jours. Des mesures vont êtres prises pour Curiosity en prévision du prochain événement.